Resumen Tectónico

La tectónica regional del área de Tonga se halla dominada por la convergencia relativa entre las Placas del Pacífico y de Australia. La Placa del Pacífico subduce bajo la de Australia en dirección oeste a lo largo de la fosa de Tonga. En concreto, a la latitud del terremoto del 29 de septiembre de 2009 la Placa del Pacífico se mueve hacia el oeste a una velocidad de unos 86 mm/año con respecto al interior de la Placa de Australia. Dicho terremoto tuvo lugar cerca del límite norte de un segmento de unos 3000 km de longitud y orientación norte-noreste del límite entre las Placas del Pacífico y de Australia; más al norte de la ubicación de este sismo el límite de placas presenta un cambio progresivo hacia una orientación noroeste y, posteriormente, oeste. El límite este de la gran Placa de Australia se puede concebir como un conjunto de pequeñas placas o microplacas que se mueven unas respecto a otras, y a su vez respecto a la Placa del Pacífico y al interior de la Placa de Australia.

Según la información sobre la localización y el mecanismo de falla disponible actualmente se puede inferir que el terremoto del 29 de septiembre se ha dado por la ruptura de una falla normal en o cerca del abultamiento ("outer rise") que sufre la Placa del Pacífico en subducción antes de introducirse en la fosa de Tonga.

Considerándolo en su conjunto, el límite de las Placas del Pacífico y de Australia es una de las regiones de mayor actividad sísmica en el mundo. En esta zona, los terremotos tienen lugar tanto a lo largo de fallas inversas en el contacto entre ambas placas, como dentro de la Placa del Pacífico, a ambos lados de la fosa; así como dentro y en los límites de las pequeñas placas que componen el borde oriental de la Placa de Australia.